Judgment in Cologne: Abuse priest sentenced to 12 years in prison

T-Online [Berlin, Germany]

February 25, 2022

By Johanna Tuentsch

[Google translation followed by German text]

Judgment in the trial of a Catholic priest: A 70-year-old has been imprisoned for twelve years for sexual abuse. He had molested several girls over the years. 

The trial against a 70-year-old priest before the Cologne Regional Court ended with a sentence of twelve years in prison. He worked in the Voreifel, in Gummersbach, Wuppertal and Zülpich. After the testimonies of the witnesses had become overwhelming, he himself admitted that he had sexually abused girls in all these places on numerous occasions.

“You were not the luminary that you were perceived as, but a pedophile serial offender who has abused for decades,” said judge Christoph Kaufmann to the 70-year-old priest, who on Friday before the 2nd major criminal chamber of the Cologne district court was sentenced to twelve years imprisonment. He has committed 110 cases of sexual abuse, of which 23 are classified as serious and 15 as juvenile abuse. In addition, the chamber evaluates two other cases as sexual assault.

According to Kaufmann, the defendant himself confessed to the crimes, albeit briefly and only after hearing the victims’ witnesses. According to the verdict, the accused should pay three of his victims amounts of 5,000, 10,000 and 35,000 euros. He also bears the costs of the proceedings.

The names of the abused girls

For nearly three hours, the presiding judge spoke, outlining a trail of the crime reminiscent of a psychological thriller script. Melanie, Ute, Sylvia, Nicole, Katharina, Elisabeth, Anke, Angelika, Alexandra, Sina, Natalie, Henrike, Sarah, Klara, Lisa, Lilli – behind each of these names lies the fate of a woman whose life depends on the deeds of the priest is drawn. The years of birth are between 1966 and 2002, the deeds fell into the phases of the respective childhood.

According to Kaufmann, the chamber did not take into account statute-barred acts as aggravating factors: On the one hand, it is not that easy from a legal point of view, and on the other hand, it has been shown in the course of the proceedings that there are already a three-digit number of acts that are not statute-barred, which means that an appropriate penalty is imposed anyway had been possible.

“The actual number, as you know, is probably much higher,” said the judge, who made it clear that although this process had been completed, investigations were still ongoing: the testimony of witnesses suggests that at least four other women as girls could have become victims of the man.

Consequences for victims: long-term, diverse, comprehensive

Kaufmann went into the consequences that the abuse had for the victims by devoting a few words to each of those affected and listing how many of them have suffered from the crimes for decades, quite a few to this day: fear of failure, eating disorders , shattered trust in other people, partnership problems, disturbed sexuality, depression, emotional withdrawal, the breakdown of family relationships, occupational impairments, panic attacks, self-injury, nightmares.

Feelings of guilt would also plague the parents, some of whom would have handed their daughters over to their friend, the clergyman. A doctor broke down in tears and banged his head on the table – and he didn’t even know that not only a friend of his daughter was affected, but also both daughters themselves, one even for years to the highest degree.

The network of relationships that Christoph Kaufmann outlines with a view to the exposed position of the clergyman makes the crushing hopelessness for his victims tangible. “You were a modern clergyman who made the church attractive to many,” surrogate father to his nieces whose father had abandoned the family, nominal uncle, part godfather to friends’ children, “a master of manipulation” and “as a churchman from a childish perspective a representative of God”.

All of this made it so difficult for the victims to reveal what the man had done to them when they stayed as girls in the house of the supposedly progressive pastor. When girls tried to open up, “perhaps due to the spirit of the times, they met with fundamental skepticism.” There were at most times warnings behind closed doors.

Collective failure instead of protection and help for children

It is a social failure on many levels, which Kaufmann points out: twice the head of a youth facility asked the church board for help because she found the clergyman to be too aloof when dealing with children – unsuccessfully. “The children were all at school – nobody noticed it,” he sums up. Only one teacher reacted constructively when a girl approached her and consulted two victim protection organizations.

However, they had recommended dropping the allegations, since a procedure would be hopeless if testimony stood against testimony. Another institution: the hospital in Gummersbach, where the clergyman worked from time to time. “Take care of your children,” was the only rumor there. “Rumors that you touched children in pediatrics are said to have haunted the house. Why didn’t anything get out there? We don’t know,” growls Kaufmann.

In 2010, three of the priest’s nieces made allegations, but then retracted them due to family pressure. A little later, the public prosecutor’s office stopped the investigation, and the diocese did not pursue the case further within the church.

When the former Cologne church judge was questioned, he encountered “antiquated ideas about sexual abuse,” Kaufmann said.

“As if that would mean anything,” said Judge Kaufmann, who also explained that some of the victims apparently showed sympathy, sometimes even love, for the priest. However, it is narcissistic for the defendant to believe that the children would have been interested in having sexual experiences with him. That’s what the 70-year-old said in his statement.

The accused is said to have driven gold-colored cars

Kaufmann showed open indignation for the church judge’s assumption that the prospect of financial compensation could also arouse greed when he remembered one of the victims: “Growing up in the poorest of circumstances, she described to us here for hours the martyrdom she endured with the defendant. She said it was her dream to go on a long-distance trip, her first long-distance trip, after completing her education.” But when he wanted to hand her a form with which she could have asserted claims, this young woman said: “I don’t want any money.”

Money is a big issue for the accused. For example, he was outraged that the victims were granted legal counsel for their testimonies, the costs of which he now has to bear because he was sentenced to pay the legal costs. In his first confession, too, he only had dry words for what happened, but explained on several pages that he had helped his brother’s family financially. The accused drove gold-colored cars and always equipped himself with the latest electronics at home: “It’s quite hedonistic.”

Perpetrators forced victims to confess

In one case, a girl allegedly lied to the accused that she had informed her mother in order to protect herself from further abuse. She does not agree that the daughter sleeps naked in bed with the priest.

But the priest saw through the childish lie and took the girl straight to the church to hear her confession for her lie. That speaks for his criminal energy: “You didn’t even shy away from using the holy sacrament of confession as an instrument,” Kaufmann accused the accused and visibly struggled for words as he continued: “The idea that you until shortly before your arrest People who’ve heard confessions are just… disturbing.”

The verdict is not yet legally binding.

German text:

Urteil in Köln: Missbrauchspriester muss zwölf Jahre in Haft

Urteil im Prozess gegen einen katholischen Priester: Wegen sexuellen Missbrauchs muss ein 70-Jähriger zwölf Jahre in Haft. Er hatte sich über Jahre hinweg an mehreren Mädchen vergangen. 

Mit der Verurteilung zu einer zwölfjährigen Haftstrafe endete vor dem Landgericht Köln der Prozess gegen einen 70-jährigen Priester. Er war in der Voreifel, im Gummersbach, Wuppertal und Zülpich tätig. Nachdem die Aussagen der Zeuginnen erdrückend geworden waren, hatte er selbst zugegeben, dass er in all diesen Orten mehrfach Mädchen sexuell missbraucht hat.

“Sie waren nicht die Lichtgestalt, als die Sie wahrgenommen wurden, sondern ein pädophiler Serientäter, der über Jahrzehnte hinweg Missbrauch betrieben hat”, so Richter Christoph Kaufmann zu dem 70-jährigen Priester, der am Freitag vor der 2. Großen Strafkammer des Kölner Landgerichtes zu einer Haftstrafe von zwölf Jahren verurteilt wurde. Er hat 110 Fälle von sexuellem Missbrauch begangen, davon werden 23 als schwer eingeordnet, 15 als Missbrauch einer Jugendlichen. Außerdem wertet die Kammer zwei weitere Fälle als sexuellen Übergriff.

Die Taten habe der Angeklagte, wenn auch mit knappen Worten und erst nach Vernehmung der Opferzeuginnen, selbst gestanden, so Kaufmann. An drei seiner Opfer soll der Angeklagte dem Urteil zufolge Geldbeträge von 5.000, 10.000 und 35.000 Euro zahlen. Auch die Verfahrenskosten trägt er.

Die Namen der missbrauchten Mädchen

Fast drei Stunden lang sprach der Vorsitzende Richter und skizzierte dabei eine Spur des Verbrechens, die an das Drehbuch eines Psychothrillers erinnert. Melanie, Ute, Sylvia, Nicole, Katharina, Elisabeth, Anke, Angelika, Alexandra, Sina, Natalie, Henrike, Sarah, Klara, Lisa, Lilli – hinter jedem dieser Namen verbirgt sich das Schicksal einer Frau, deren Leben von den Taten des Priesters gezeichnet ist. Die Geburtsjahre liegen zwischen 1966 und 2002, die Taten fielen in die Phasen der jeweiligen Kindheit.

Verjährte Taten habe die Kammer bei der Urteilsfindung nicht erschwerend berücksichtigt, so Kaufmann: Zum einen sei das rechtlich gar nicht so einfach, zum anderen habe sich im Laufe des Verfahrens gezeigt, dass schon eine dreistellige Anzahl nicht verjährter Taten vorliege, wodurch eine angemessene Strafe ohnehin möglich gewesen sei.

“Die tatsächliche Zahl, Sie wissen es ja, liegt wahrscheinlich wesentlich höher”, so die Worte des Richters, der klarmachte, dass dieser Prozess zwar abgeschlossen sei, Ermittlungen aber weiterliefen: Durch die Aussage von Zeugen steht im Raum, dass mindestens vier weitere Frauen als Mädchen Opfer des Mannes geworden sein könnten.

Tatfolgen für Opfer: langfristig, vielfältig, umfassend

Auf die Folgen, die der Missbrauch für die Opfer hatte, ging Kaufmann ein, indem er jeder der Betroffenen einige Worte widmete und auflistete, in welcher Weise viele von ihnen über Jahrzehnte hinweg, nicht wenige bis heute, an den Taten litten: Versagensängste, Essstörungen, erschüttertes Vertrauen in andere Menschen, Partnerschaftsprobleme, eine gestörte Sexualität, Depressionen, emotionaler Rückzug, die Zerrüttung innerfamiliärer Verhältnisse, berufliche Beeinträchtigungen, Panikattacken, Selbstverletzungen, Albträume.

Schuldgefühle würden auch die Eltern plagen, die ihre Töchter zum Teil ahnungslos dem befreundeten Geistlichen ausgeliefert hätten. Ein Arzt sei weinend zusammengebrochen und habe den Kopf auf den Tisch geschlagen – und da habe er noch nicht einmal gewusst, dass nicht nur eine Freundin seiner Tochter betroffen war, sondern auch beide Töchter selbst, eine sogar über Jahre hinweg in höchstem Maße.

Das Beziehungsgeflecht, das Christoph Kaufmann mit Blick auf die exponierte Stellung des Geistlichen skizziert, macht die erdrückende Ausweglosigkeit für seine Opfer greifbar. “Sie waren ein moderner Geistlicher, der die Kirche für viele attraktiv gemacht hat”, Ersatzvater für seine Nichten, deren Vater die Familie verlassen hatte, Nennonkel, teils Patenonkel für Kinder von Freunden, “ein Meister der Manipulation” und “als Kirchenmann aus kindlicher Perspektive ein Repräsentant Gottes”.

All das habe es für die Opfer so schwer gemacht zu offenbaren, was der Mann ihnen angetan hatte, wenn sie als Mädchen im Haus des vermeintlich so progressiven Pfarrers übernachteten. Wenn Mädchen versucht hätten, sich zu öffnen, “stießen sie, vielleicht dem Zeitgeist geschuldet, auf eine grundlegende Skepsis.” Es habe höchstens mal Warnungen hinter vorgehaltener Hand gegeben.

Kollektives Versagen statt Schutz und Hilfe für Kinder

Es ist ein gesellschaftliches Versagen auf vielen Ebenen, das Kaufmann aufzeigt: Zweimal habe die Leiterin einer Jugendeinrichtung den Kirchenvorstand um Hilfe gebeten, da sie den Geistlichen im Umgang mit Kindern distanzlos fand – erfolglos. “Die Kinder waren alle auf Schulen – da ist es wohl niemandem aufgefallen”, resümiert er. Einzig eine Lehrerin habe konstruktiv reagiert, als ein Mädchen sich an sie wandte, und zwei Opferschutzorganisationen zurate gezogen.

Die hätten aber empfohlen, die Vorwürfe fallen zu lassen, da ein Verfahren aussichtslos sei, wenn Aussage gegen Aussage stünde. Eine weitere Institution: das Krankenhaus im Gummersbach, wo der Geistliche zeitweise tätig war. “Passt auf eure Kinder auf”, habe man dort nur gemunkelt. “Gerüchte, dass Sie in der Pädiatrie Kinder angefasst haben, sollen durch das Haus gegeistert sein. Warum da nichts nach außen drang? Wir wissen es nicht”, grollt Kaufmann.

2010 hatten drei Nichten des Priesters Anschuldigungen geäußert, dann aber auf familiären Druck wieder zurückgezogen. Wenig später hatte die Staatsanwaltschaft die Ermittlungen eingestellt, das Bistum verfolgte den Fall auch innerkirchlich nicht weiter.

Bei Vernehmung des früheren Kölner Kirchenrichters sei er “antiquierten Vorstellungen des sexuellen Missbrauches” begegnet, so Kaufmann: Dieser habe sich darauf berufen, dass die Mädchen ja offensichtlich freiwillig zu ihrem Onkel gegangen seien.

“Als ob das etwas bedeuten würde”, zürnte Richter Kaufmann, der auch darlegte, dass einige der Opfer dem Priester offenbar durchaus Sympathie, teilweise sogar Liebe entgegenbrachten. Es sei aber narzisstisch vom Angeklagten, deswegen zu glauben, dass die Kinder Interesse an sexuellen Erfahrungen mit ihm gehabt hätten. So hatte es der 70-Jährige in seiner Einlassung dargelegt.

Angeklagter soll goldfarbene Autos gefahren haben

Für die Annahme des Kirchenrichters, dass die Aussicht auf finanzielle Entschädigung auch Begehrlichkeiten wecken könnte, zeigte Kaufmann offene Empörung, als er sich an eines der Opfer erinnerte: “Aufgewachsen in ärmlichsten Verhältnissen, schilderte sie uns hier über Stunden das Martyrium, das sie mit dem Angeklagten erlebt hat. Sie sagte, dass es ihr Traum sei, nach Abschluss ihrer Ausbildung einmal eine Fernreise, ihre erste Fernreise zu unternehmen.” Als er ihr aber ein Formular habe überreichen wollen, mit dem sie Ansprüche hätte geltend machen können, habe gerade diese junge Frau gesagt: “Ich will kein Geld.”

Geld sei für den Angeklagten ein großes Thema. Der habe sich zum Beispiel empört, dass den Opfern für ihre Zeugenaussagen Rechtsbeistände bewilligt wurden, deren Kosten er nun tragen muss, da er zur Zahlung der Verfahrenskosten verurteilt wurde. Auch in seinem ersten Geständnis habe er nur dürre Worte für das Tatgeschehen gehabt, aber auf mehreren Seiten dargelegt, dass er der Familie seines Bruders finanziell unter die Arme gegriffen habe. Der Angeklagte sei goldfarbene Autos gefahren und habe sich zu Hause immer wieder mit der neuesten Elektronik ausgestattet: “Das ist durchaus hedonistisch.”

Täter zwang Opfer zur Beichte

In einem Fall soll ein Mädchen, um sich vor weiterem Missbrauch zu schützen, dem Angeklagten vorgelogen haben, dass sie ihre Mutter informiert habe. Die sei nicht einverstanden, dass die Tochter nackt mit dem Priester im Bett schlafe.

Der Priester habe aber die kindliche Lüge durchschaut und das Mädchen schnurstracks in die Kirche gebracht, um ihr dort für ihre Lüge die Beichte abzunehmen. Das spreche für dessen kriminelle Energie: “Sie sind sogar nicht davor zurückgeschreckt, das heilige Sakrament der Beichte zu instrumentalisieren”, hielt Kaufmann dem Angeklagten vor und rang sichtbar um Worte, als er fortfuhr: “Die Vorstellung, dass Sie bis kurz vor Ihrer Verhaftung Leuten die Beichte abgenommen haben, ist … einfach verstörend.”

Das Urteil ist noch nicht rechtskräftig.